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El hielo de Ceres

06/12/2013 05:20 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

imageA medida que la sonda Dawn se acerca a su destino con el planeta enano Ceres, a principios de 2015, el entusiasmo entre los científicos de esta misión sigue creciendo. Britney Schmidt, del George Institute of Technology, y Nicole Gugliucci de CosmoQuest, recientemente acogió un Hangout de Google+ bajo el titulo ‘Ceres: Great Expectations’ en el que se discutía la próxima visita al planeta enano más cercado a nosotros.

‘Ceres es muy diferente y muy emocionante en muchos sentidos, totalmente diferente a cualquier lugar en que hemos estado’, comento Schmidt durante la emisión. ’Puede que sea el primer planeta helado que hay ahí fuera, al menos dentro de nuestro alcance’ y es que, en la actualidad, la comunidad científica piensa que baso su corteza se esconde un manto helado que representa aproximadamente un tercio de su masa.

En realidad, visto a través de un telescopio, este pequeño mundo puede no parecer muy emocionante. ‘Ceres, a la vista, parece básicamente bastante negro porque refleja la mayoría de los colores más o menos lo mismo" comento Andy Rivkin del Laboratorio de Fisica Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Y es que en realidad, cuando se observa el espectro infrarrojo que nos llega desde este pequeño mundo no vemos muchas diferencias con respecto a otros asteroides cercanos, como Vesta, así que, desde la distancia, no obtenemos mucha información de la composición de su interior.

Pero gracias a instrumentos como el Spex del Infrared Telescope Facility (IRTF), en Mauna Kea, los científicos fueron capaces de revelar algunas pistas de lo que podemos encontrar en la superficie de este planeta enano.

Estas observaciones sugieren la presencia de brucita , hidroxilos, y otros minerales que Rivkin piensan tienen su origen en carbonatos. Por lo que, según Rivkin, estas pistas nos muestran que Ceres es uno de los pocos mundos en los que encontrado carbonatos.

imageRivkin señalo que estos materiales se forman en la presencia de agua, por lo que cree que estas señales son mucho más consistentes si vemos a Ceres como un cuerpo con una gran cantidad de agua que interactué con los diferentes minerales.

Pero este preciado liquido, imprescindible para la vida tal y como la conocemos, no parece encontrarse en la superficie del planeta enano, ni en estado liquido ni en forma de hielo, ‘No vemos ninguna evidencia real para la presencia de hielo en la superficie de Ceres’, comento Rivkin.

‘Sin embargo, las condiciones bajo la superficie de Ceres deben permitir que el hielo permanezca enterrado.’ Al mismo tiempo, las observaciones del Telescopio Espacial Hubble, así como los datos teóricos, como la densidad del planeta, sugieren que existe una gran cantidad de hielo.

‘Eso crea esta interesante paradoja. Creemos que hay una gran cantidad de hielo, (pero) no vemos ninguna en la superficie".

Cuando la Dawn llegó a Vesta a mediados de 2011, los científicos ya tenían una ligera idea de lo que se podrían encontrar es esa gigantesca roca, y es que ya habíamos encontrado restos de este asteroide en forma de meteoritos que han alcanzado nuestro planeta.

Katie Dyl, de la Universidad de Curtin en Australia, estudia los diferentes tipos de meteoritos en un esfuerzo por entender como era el sistema solar en sus inicios. Al comparar la composición de los meteoritos que han alcanzado nuestro planeta con la de los asteroides que vemos en el espacio podemos intuir cual era su origen.

‘Así es como nos enteramos de que tenemos meteoritos de Vesta’, señalo Dyl, al medir el espectro del meteorito con el que nos llega del asteroide que aun surca el espacio podemos ver que son idénticos.

El problema es que aun no hemos logrado identificar ningún meteorito que se ajuste al espectro de Ceres, por lo que aun desconocemos que nos encontraremos en ese mundo.

‘Estamos bastante seguros de que no tenemos meteoritos de sí Ceres, por lo que hemos perdido ese vínculo que teníamos para Vesta que nos permita ponerlo todo junto’ dijo. ’En ese sentido, Dawn realmente va a un nuevo territorio.’

Pero la nave no está volando completamente a ciegas, aunque no hemos podido localizar ninguna muestra de Ceres, si se han utilizado otros meteoritos para hacernos una idea de que puede esconderse en el planeta enano.

Dos teorías sugieren qué carbonatos yacían en la superficie del planeta enano.

imageLa primera tiene que ver con los primeros días de Ceres. Al igual que los planetas del mismo tamaño, Ceres fue una vez una aglomeración de polvo y gas del disco que orbitaba el joven Sol. La gravedad reunió los diferentes componentes hasta que se convirtió en el pequeño mundo que vemos en la actualidad. De no ser por la influencia de Júpiter, Ceres quizás se hubiese convertido en un planeta de pleno derecho.

Durante su formación, el hielo y roca se separaron, la corteza rocosa se hundió a través del hielo y el agua de menor densidad. Pero Ceres se encuentra demasiado cerca del Sol como para que el hielo permanezca en la superficie, especialmente cerca del ecuador, aunque podría seguir existiendo en los polos.

‘Ese hielo comenzaría entonces a sublimarse en la distancia, y dejar atrás todo lo que atrapo el hielo’, dijo Rivkin, incluyendo las brucitas y carbonatos que ahora se ven en la superficie.

La otra opción consiste en la presencia de perforaciones de la corteza rocosa de Ceres, debido a impactos o tensiones naturales. El hielo brotaría así hasta la superficie arrastrando las brucitas y carbonatos. Una vez en la superficie, el hielo se sublima y quedan atrás estos materiales.

‘Espero que seamos capaces de determinar cuál de las dos ideas es la correcta’, comento Rivkin.

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Autor:
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Fuente:
espacioprofundo.es
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