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¿Son habitables los nuevos mundos del Kepler?

23/04/2013 10:50 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

imageEl prolífico observatorio espacial Kepler de la NASA no deja de sorprender a los cazadores de planetas. El anuncio de la semana pasada del descubrimiento de dos planetas tipo ‘super-Tierra’ que comparten la zona habitable alrededor de la estrella Kepler-62, una enana roja, no ha hecho más que espolear nuestra imaginación sobre como la vida podría extenderse por toda nuestra galaxia.

Durante el anuncio, los responsables del Kepler señalaron cuales eran los datos que conocíamos sobre estos dos mundos, y esos datos son muy pocos, tan solo nos hablan de su periodo orbital y el diámetro de estos planetas. Y a pesar de que en realidad no sabemos casi nada de ellos, es difícil evitar especular sobre su composición, ¿tienen estos mundos alienígenas casquetes polares o son mundos acuáticos?

El problema es precisamente esta escasez de datos, la distancia a la que se encuentran, 1.200 años luz, impiden que nuestra actual (y futura) tecnología pueda revelarnos nuevos descubrimientos de estos dos mundos, desconocemos su masa y su composición atmosférica. Si un hipotético astrónomo en la superficie de estos dos mundos se fijase en nuestro Sol vería no uno, sino tres mundos justo en la región de habitabilidad de nuestro sistema, Venus, la Tierra y Marte serian para él un objetivo ideal para un proyecto SETI alienígena ya que tendría tres mundos habitables por el precio de uno.

Pero los que aquí vivimos que en realidad solo la Tierra puede sustentar formas de vida complejas. En el pasado, Venus y Marte pudieron ser mundos habitables, con grandes océanos en su superficie, pero la evolución planetaria trunco sus esperanzas, los océanos de Venus se evaporaron y Marte se convirtió en un paramo helado.

Al establecer cuál es la posible habitabilidad de los planetas para la vida avanzada, debemos tener en cuenta la evolución planetaria, cómo cambia el clima y la superficie de ambientes de los planetas. La primera pregunta es clara ¿Qué cantidad de agua estaba disponible en estos mundos tras su formación? Nuestro planeta podría haber obtenido su preciado liquido al ser 'regado' por miles de millones de asteroides lanzados hacia el sistema solar interior por nuestro gigantesco Júpiter.

¿Qué ocurriría en sistemas que carecen de planetas gigantes gaseosos? Un estudio de 2010 realizado por Rebecca Martin, de la Universidad de Colorado informó de que sólo una pequeña fracción de los sistemas planetarios observados hasta la fecha parecía tener planetas gigantes en el lugar adecuado como para crear un cinturón de asteroides del tamaño adecuado que influyese en los planetas interiores. Pero cuando quitamos de la ecuación a estos gigantes gaseosos, los múltiples asteroides y cometas podrían provocar una serie de daños constantes que no serian buenos para evolución biológica.

Otro estudio realizado por Martin encontró que los planetas terrestres formados a partir de restos de rocas situados en una región seca, caliente, muy dentro de la llamada ‘línea de nieve’ del sistema solar, podrían ser mundos secos. Esta línea de congelación de nuestro sistema solar se encuentra actualmente en medio del cinturón de asteroides. Más allá de este punto, la luz del sol es demasiado débil como para derretir el hielo dejado atrás en los escombros del disco protoplanetario. El problema es que lo que observamos en nuestro sistema solar no puede ser extrapolado a otros lugares, las condiciones dentro de los discos varían de una estrella a otra y así la 'sequedad' de nuestro sistema solar interior no nos puede decir nada sobre lo que nos encontraríamos en Kepler-62.

imagePara agravar el problema astrobiológico está el hecho de la propia evolución de un planeta como nuestra Tierra, incluso en la zona habitable, puede cambiar drásticamente con el tiempo. Hace 4.000 millones de años la Tierra tenía una densa atmósfera de dióxido de carbono y verdes océanos llenos de hierro. Hace 700 millones años la Tierra quedo sepultada bajo una espesa corteza de hielo debido a una glaciación repentina provocada, probablemente, por cambios en las corrientes oceánicas causadas por la aparición de un super-continente. De esta forma, la Tierra sólo ha tenido una rica biosfera en su superficie durante los últimos 500 millones de años.

Así que, debido a que la evolución planetaria todavía juega un importante papel en la habitabilidad de un planeta, podríamos encontrarnos que el planeta más interior de este nuevo sistema solar, Kepler-62e, podría ser realmente un super-Venus en lugar de una súper-Tierra, convirtiéndolo así en un infernal mundo con una asfixiante atmósfera de dióxido de carbono y un vulcanismo continuo.

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Pero sí que hay algo que conocemos de este sistema, Kepler-62 tiene la friolera de 7.000 millones años de edad, es decir, sus mundos son unos 2.500 millones de años más antiguos que nuestra amada Tierra, de esta forma, cualquiera de estos mundos 'similares' a nuestro hogar podrían haber evolucionado hasta crear un ambiente totalmente desconocido para los astrogeologos.

Lo tentador es cuando mezclamos estudios, al igual que Kepler-62, Gliese 581 también tiene una edad similar, y un reciente estudio de Jorge Zuluaga , de la Universidad de Antioquia en Colombia nos muestra que Gliese 581d, una súper-Tierra mayor que estas dos recientemente descubiertas, podría tener una magnetosfera activa.

¿No es tentador pensar en una civilización desarrollándose en un sistema de 7.000 millones de edad? Si Kepler-62f y 62e son o fueron una vez mundos habitados, las posibilidades de un intercambio cultural entre dos mundos serian enormes, aunque al igual sucede en nuestro sistema solar, la composición de las dos atmosferas podrían ser tan diferentes que las especias tendrían que utilizar algún tipo de traje espacial, ¿impediría esto que a un dictador planetario se le ocurriese invadir otro mundo?

Los habitantes de cualquiera de estos dos planetas necesitarían unos cohetes lanzadores mucho más potentes que los nuestros para poder escapar de los posibles fuertes campos gravitacionales. El intercambio podría verse restringido únicamente a comunicaciones por radio, ¿disfrutarían de algo parecido a ver en la Tierra el Gran Hermano marciano? espero que no.

Sea como sea, si hubo alguna vez vida en ese sistema y esta desapareció hace más de 1.500 años, jamás lo sabremos, sus señales habrían pasado de largo y la humanidad habría perdido la oportunidad de descubrir a sus hermanos galácticos.

Sea como sea, la única manera de descubrir que estos mundos son realmente habitables seria precisamente detectando estas emisiones de radio procedentes de los habitantes de Kepler-62.

imageParece que nuestra mejor apuesta para detectar vida en otros mundos será el futuro Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) . Se espera que este sucesor del Kepler identifique unos 1.000 exoplanetas en las orbitas de las estrellas más cercanas.

El lanzamiento del TESS está previsto para 2017 y servirá como guía para el futuro Telescopio Espacial James Webb (JWST), que podrá estudiar incluso las atmósferas planetarias. De esta forma, el Webb tendría la capacidad de ofrecernos las primeras evidencias de la presencia de un océano extraterrestre.

El JWST se lanzará sólo un año después del TESS, por lo que los dos observatorios trabajarán juntos en la búsqueda de mundos similares a la Tierra en los que puedan, por fin, evaluar la habitabilidad de los exoplanetas.

Lo dicho, de nuevo no es más que una mera especulación de lo que podríamos ver en un sistema del que conocemos muy poco.

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Sobre esta noticia

Autor:
Eonhadico (607 noticias)
Fuente:
espacioprofundo.es
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Tipo:
Reportaje
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