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12/11/2012

Durante la Guerra Fría ambas superpotencias se embarcaron en proyectos espaciales que hoy en día parecen sacados de una película de James Bond. Uno de esos 'locos' programas fue STAR (Spaceplane Technology and Research) , un intento de la agencia militar norteamericana DARPA para desarrollar un interceptor espacial tripulado.

image STAR Space Cruiser (astronautix.com).

STAR, también conocido como Space Cruiser , nació en 1973 como un programa del Pentágono para disponer de un caza espacial multitarea tripulado por un astronauta y capaz de viajar tanto a la órbita baja (LEO), como a la geoestacionaria (GEO). Los militares norteamericanos llevaban muchos años intentando disponer de un vehículo espacial tripulado propio, pero sin éxito. Los proyectos Dyna Soar, MOL o Gémini B, entre otros, habían sido todos cancelados. A mediados de los 80 estaba previsto que se llevasen a cabo las misiones militares del transbordador espacial desde la base de Vandenberg. El transbordador había sido construido teniendo en cuenta los requisitos del Pentágono, pero muchos militares consideraban que era una nave demasiado compleja y poco versátil para sus necesidades. En 1979 el programa volvería a ser revisado y en los años 80 la Iniciativa Estratégica (SDI) o 'Star Wars' de Reagan volvió a reavivar el interés por este proyecto.

image Sección de STAR (DARPA).

Lo más chocante es que STAR usaría la ojiva de reentrada (MIRV) de un misil nuclear. De este modo, se pensaba que el desarrollo del vehículo sería mucho más barato y rápido al contar con la tecnología de la cabeza nuclear, aunque el escudo térmico hubiera tenido que ser rediseñado para tener en cuenta el calor de una reentrada atmosférica desde la órbita a 8 km/s. El astronauta iría en la base de la ojiva, justo delante del sistema de propulsión, el cual estaría dotado de 16 toberas independientes.

El espacio sería ciertamente claustrofóbico, aunque no más que una cápsula Gémini. Delante de la cabina presurizada estaban los tanques de combustible y comburente (hipergólicos). El cono frontal de la ojiva podía abrirse una vez en el espacio para dejar al descubierto una carga útil que podía estar formada bien por sensores para investigar y analizar satélites enemigos, o bien por algún tipo de arma para inutilizarlos. En la parte trasera, junto a los motores, también había otro espacio reservado para la carga útil. El asiento del piloto podía desplegarse hacia arriba para que la cabeza sobresaliese de la nave por una abertura y pudiese así inspeccionar su objetivo. Algo así como asomarse por la ventanilla del coche, pero en el espacio.

Más sobre

imageimage STAR (Giuseppe De Chiara).

El astronauta llevaría un traje extravehicular basado en el EMU de la NASA sin conexiones umbilicales con la nave para favorecer la movilidad y el casco estaría dotado de un sistema de proyección de imágenes internas para ofrecer toda la información posible al piloto. Tras la reentrada, STAR aterrizaría como una cápsula cualquiera, aunque usaría un paracaídas rectangular ( parafoil ) en vez de una campana circular normal. El paracaídas estaría situado entre los dos tanques de combustible. En cualquier caso, la duración de una misión normal no sería superior a unas pocas horas (un par de órbitas).

La masa total de este caza espacial sería de unos 4500 kg y su longitud de 8, 08 metros. Para misiones 'simples' se planteó lanzar STAR usando un misil nuclear Poseidon desde un submarino, aunque luego se cambió el lanzador por un MX Peacekeeper, más capaz. ¡Un hombre dentro de una ojiva nuclear lanzado por un misil nuclear! Parece una escena de la película Doctor Strangelove ; está claro que la realidad supera a la ficción. Ni que decir tiene, la capacidad de maniobra orbital de un vehículo de estas dimensiones sería muy limitada, así que el Pentágono estudió la opción de emplear una etapa Centaur con combustibles criogénicos (hidrógeno y oxígeno líquidos) para ampliar el rango de acción de STAR más allá de la órbita baja o permitir maniobras de cambio de plano orbital. En este caso, STAR podría viajar dentro de la bodega del transbordador espacial. Además del misil MX o el shuttle , se contempló la opción de lanzarlo desde un Boeing 747 modificado.

image Lanzador del STAR para usarlo en un Boeing 747 (DARPA).

image STAR acoplado a una etapa Centaur (DARPA).

¿Y cuál era el objetivo principal de STAR? Obviamente, los satélites de vigilancia soviéticos. STAR debía despegar mediante un misil en una misión de interceptación con una duración de unas pocas horas con el fin de inhabilitar o destruir satélites enemigos en órbita baja. En concreto, el objetivo prioritario serían los satélites US-A y US-P, construidos para detectar y seguir las flotas de la armada estadounidense y que constituían un verdadero quebradero de cabeza para la US Navy.

image Interceptador STAR en 1983 (McDonnel Douglas).

En 1983 el diseño del STAR sería revisado y ya no estaría basado en un MIRV, sino que tendría una sección elíptica para incrementar así sus capacidades. En cualquier caso, STAR llegó demasiado tarde. Pocos años más tarde caía la URSS y con ella la necesidad de seguir adelante con este proyecto. Aunque STAR nunca pasó de la fase conceptual, el mero hecho de que se plantease seriamente la idea en un caza espacial tripulado demuestra hasta qué punto las superpotencias estaban dispuestas a todo durante la Guerra Fría.

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